Cómo Chile rico en litio arruinó un plan para atraer fabricantes de baterías

En marzo de 2018, el gobierno chileno dio a conocer una gran noticia: los inversores corporativos, incluido el gigante de la electrónica surcoreano Samsung, construirían tres fábricas en Chile para producir partes de batería para vehículos eléctricos.
litio

Chile había atraído a las empresas con una oferta tentadora. A cambio de ayudar al país sudamericano, la minera de litio número 2 del mundo, a impulsar su propia industria de baterías VE, las empresas obtendrían un suministro garantizado del metal codiciado a precios atractivos durante casi tres décadas en medio de una carrera mundial para cerrar suministros.

Ahora ese arreglo se está desmoronando. El gobierno de Chile no ha entregado el abundante litio a precio de ganga que había prometido en un mercado en rápida evolución, de acuerdo con una revisión de Reuters de documentos regulatorios y documentos internos de una agencia estatal de desarrollo.

La compañía química chilena Molymet, que había planeado construir una de las fábricas de partes de baterías, anunció la semana pasada que está desechando ese esfuerzo; se negó a decir por qué. Eso sigue a una deserción similar de Posco de Corea del Sur. El productor de acero en junio dijo que se estaba retirando de una empresa conjunta para construir una planta chilena con la unidad de baterías de Samsung, citando preocupaciones sobre los suministros de litio. Samsung dijo a Reuters que ahora está revisando el proyecto.

Sichuan Fulin Transportation Group Co de China, por su parte, aún tiene que poner en marcha su fábrica chilena planeada. Fulin no respondió a las solicitudes de comentarios.

Los acuerdos se basaron en el principal productor mundial de litio, Albemarle Corp, que impulsó la producción de sus operaciones chilenas para abastecer las fábricas planificadas. Pero la expansión de Albemarle se ha visto obstaculizada por obstáculos tecnológicos y regulatorios. La empresa minera con sede en Estados Unidos ha peleado con el gobierno de Chile por el precio que los fabricantes de baterías pagarían por su litio. Y no produce hidróxido de litio en Chile, el tipo de litio procesado requerido por Posco-Samsung.

Mientras que Chile posee las reservas más grandes del mundo de “oro blanco”, no ha capitalizado completamente en esas riquezas. Al igual que Albemarle, SQM, la otra gran minera de litio de la nación, ha luchado por aumentar la producción en medio de una fuerte demanda mundial, que se espera que se triplique para 2025. Mientras tanto, el gobierno ha permitido que los nuevos jugadores ingresen al mercado.

El último esfuerzo de Chile para atraer a los fabricantes de baterías demuestra que eliminar la industria de Asia no será fácil, dice Emily Hersh , socia gerente del grupo de consultoría DCDB con sede en Washington, DC

“Es un gran chequeo de la realidad”, dijo Hersh. “Chile es una potencia en la producción de químicos para baterías. Si no pueden hacer esto, todos deben prestar atención y averiguar por qué”.
Trato raro
La entonces presidente Michelle Bachelet a fines de 2016 llegó a un acuerdo inusual con Albemarle, la fuente de casi la mitad de la producción de litio de Chile.

Su gobierno de centro-izquierda le dio a Albemarle la luz verde para más que duplicar su producción hasta 2043. A cambio, Bachelet ordenó a la minera con sede en los EE. UU. Garantizar una cuarta parte de su producción anual a precios favorables para los fabricantes de baterías que deseen establecerse en el país. .

La agencia chilena de desarrollo Corfo abrió una licitación a posibles inversionistas en abril de 2017 con la esperanza de que las nuevas fábricas comenzaran a funcionar a principios de 2020. Recibió 12 ofertas.

Pero detrás de escena, a Chile le preocupaba su capacidad para entregar el litio prometido, según documentos gubernamentales vistos por Reuters que describen el proceso de toma de decisiones.

Las proyecciones estatales mostraron que Albemarle produciría 64 000 t de litio para 2020, con un total de 16 000 toneladas de las destinadas a las nuevas fábricas, según los documentos de la licitación.

Sin embargo, los tres proyectos ganadores combinados requerían 28 496 toneladas de litio, según los documentos, casi el doble de la cantidad que Albemarle debía suministrar.

“Solo sería posible satisfacer los requisitos de Fulin y Molymet, por un lado, o Posco-Samsung, por otro”, dijo un memorando interno de Corfo del 9 de marzo de 2018.

Los documentos muestran que la agencia puso sus esperanzas en Albemarle acelerando su expansión. En marzo de 2018, la empresa solicitó aumentar su cupo de exportación a 145 000 toneladas de litio por año.

Pero los reguladores chilenos en septiembre rechazaron ese plan, diciendo que el minero no había probado que tuviera la tecnología necesaria para producir el litio extra sin agotar los recursos hídricos.

Albemarle ahora dice que está en camino de aumentar la capacidad de producción a más de 80 000 toneladas de litio para 2021, aún por debajo de lo que el gobierno necesita para cumplir sus promesas a los ganadores de la licitación.

El estado ha “confundido sus deseos de realidad”, dijo Jaime Alee , un consultor de litio con sede en Santiago.

Corfo rechazó repetidas solicitudes de comentarios.

Albemarle y el gobierno también discutieron sobre el precio al cual la compañía se vio obligada a vender su litio.

Corfo, ahora bajo la dirección del presidente de centro-derecha Sebastián Piñera , amenazó a Albemarle con un arbitraje en octubre de 2018. En enero, las partes llegaron a un acuerdo pero no dieron a conocer detalles de su acuerdo.

Un portavoz de Albemarle dijo a Reuters que Corfo había tergiversado ante los fabricantes de baterías la forma en que se calcularía el precio.

Eduardo Bitran , el ex jefe de Corfo, dijo que los términos eran claros.

Último intento
El desencadenante de Posco fue la mezcla de productos.

Albemarle produce solo carbonato de litio en Chile, utilizado comúnmente en la electrónica de consumo. La planta propuesta de Posco-Samsung requería 14 231 t de hidróxido de litio, cada vez más preferido para fabricar cátodos de baterías VE.

Las conversaciones entre Posco y Albemarle para producir el material se derrumbaron en junio, dijo Posco, lo que impulsó a la compañía a llegar a las salidas.

En medio del desorden, las autoridades chilenas tomaron recientemente el camino en Europa, Japón y Corea del Sur para lanzar otra subasta a fabricantes de baterías, programada para principios de 2020 y que ofrece litio con descuento de SQM para compañías que deseen construir plantas en Chile.

InvestChile, la agencia de promoción de inversiones de la nación, dijo a Reuters que las reglas son más claras esta vez.

“Esto es importante para protegerse contra los tipos de situaciones que han ocurrido en el pasado”, dijo la agencia.
Reuters

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