Chile.Cobalto la nueva vedette de los minerales del futuro

Internacionales 08/09/2017
El precio del sulfato de cobalto en el mercado mundial, es uno de los minerales precursores de las baterías de iones de litio.
Cobalto 2

aumento en el mes de agosto en más del 14%. Los precios del sulfato de cobalto, según los datos de Benchmark Mineral Intelligence, han aumentado a lo largo de 2017 debido a la creciente demanda del sector de baterías de iones de litio y el anuncio de la fabricación de más autos eléctricos.

Las transacciones en China han subido los valores del mineral, desde un promedio de 80.000 U$ / tonelada ($ 12.005) en julio, hasta 91.500 U$/ tonelada ($ 13.731) hasta el 22 de agosto. Esta semana se cotiza en casi 23 dólares la libra, el doble de precio que hace un año, los analistas creen que podría llegar a los 30 U$/lb en los próximos meses. Es un mercado muy pequeño y especializado, la producción anual es de apenas 100.000 toneladas, mucho menos que las 25 millones de toneladas de cobre.

Los aumentos de estos precios se deben a una combinación de factores.

Por un lado la alta demanda de cátodos de las baterías de iones de litio que sigue aumentando de manera exponencial.

La demanda de los fabricantes de autos eléctricos que se espera que al 2020 sea de alrededor de 6 millones de autos en el mundo, eso es una buena noticia para los comodities y en especial para países productores de Cu, Li, Fierro aluminio etc.

El mercado global de cobalto en el 2016 fue de 93.000 toneladas, la demanda agregada de baterías representa un total de 48.000 toneladas es decir un 51,6%. Para el año 2021, Benchmark prevé que la demanda de cobalto del sector de baterías de iones de litio crecerá alrededor de 83.000 toneladas, eso representa una expansión del 42 %, lo que es atractivo para Chile, pues posee litio en abundancia y ahora debe buscar el cobalto que existe en la II y III región, también lo tenemos en los llamados nódulos marinos.

El cobalto es un metal blanco plateado, con un leve tinte rojizo. Se encuentra en la naturaleza en los minerales esmaltita y saflorita cuya composición es CoAs2. El cobalto también forma un arseniuro cuyo contenido es CoAs2-3 llamado skutterudita. Y como mineral de sulfuro llamado cobaltita, CoAsS, y también se encuentra asociado con níquel. El cobalto forma el mineral de sulfuro linnaeita, Co3S4. Asociado al cobre, cobalto y níquel se unen y dan origen al sulfuro carrollita, Cu(Co,Ni)2S4. Si se une con el hierro y el arsénico forma el sulfuro glaucodot, (Co,Fe)AsS.

Muchas refinerías chinas están en la mira por no cumplir la legislación ambiental y por los controles de la autoridad que está aumentando la demanda de este producto a cualquier precio, es un fenómeno que en economía minera se conoce como efecto coyuntural pero que puede durar un ciclo largo.

¿Pero para qué sirve el cobalto realmente?

El cobalto se usa para producir la aleación fuertemente ferromagnética alnico, que se emplea para fabricar poderosos imanes permanentes. El alnico es una aleación de hierro, níquel, cobalto y aluminio.

Se puede producir una bomba nuclear utilizando cobalto-59.

Se emplea como electrodos en baterías de Li

En la Industria de petróleo, se emplean los compuestos de cobalto pues son excelentes catalizadores de numerosas reacciones, hecho que se descubrió, por primera vez, al emplear este tipo de catalizador para obtener metano (CH4) a partir de monóxido de carbono e hidrógeno.

El cloruro de cobalto, sulfato de cobalto, acetato de cobalto y nitrato de cobalto, se emplean en complejos tratamientos para ciertas enfermedades relacionadas con deficiencias de minerales en animales.

En imanes permanentes contienen hasta un 50 % de cobalto y se emplea en la Industria de defensa y armas.

Algunas aleaciones se utilizan como prótesis en las caderas y rodillas cuando se necesitan estos tipos de implantes.

Algunos dientes postizos se realizan con cobalto para evitar alergias al níquel.

El Cobalto 60 se emplea en medicina para producir rayos gamma, que se usan en radioterapia y esterilización de materiales médicos

Los nuevos materiales utilizados en smartphones, autos eléctricos, impresoras 3D, en la Industria alimenticia, en la industria de defensa y aeroespacial como el litio, el grafito y el cobalto utilizados en distintos tipos de baterías, y la búsqueda de materiales duros pero resistentes, ha producido un alto impacto en la demanda mundial de cobalto.

La gran oportunidad que tiene Chile es crear centros de I&D asociados al cobalto y tierras raras y así diversificar su cartera de productos. No debemos dejar de lado las tierras raras, que a mi juicio son el futuro.

Aún estamos a tiempo de tomar por fin una decisión adecuada.

“Un hombre sabio toma sus propias decisiones, un hombre ignorante sigue la opinión del público”. Grantland Rice.

Te puede interesar